Fuente: chinawatchinstitute.org

Puede que los expertos y los anteriores responsables políticos estadounidenses se hayan equivocado con sus inversiones en África, que van desde la infraestructura hasta los intercambios de estudiantes, China no está anulando la influencia de Estados Unidos en el continente. Lo que China hizo a través de sus inversiones fue incrementar significativamente su influencia en África, hasta el punto de que supera moderadamente a la de Estados Unidos.

Pero las nuevas investigaciones indican que, con una cuidadosa atención a las prioridades y las inversiones programáticas específicas, Estados Unidos puede seguir siendo una fuerza formidable en el continente. Esta observación podría ser crucial para fundamentar una nueva política de Estados Unidos hacia África que, aunque tenga en cuenta a China, se centre en los países del continente.

En los medios de comunicación, el enfoque de China en África se presenta a menudo como una ambiciosa estrategia destinada a desplazar a un Estados Unidos en decadencia en una versión africana del “Gran Juego”. Muchos observadores consideran que China busca lograr influencia y acceso con gobiernos, instituciones y personas sobre la base de sus prácticas liberales de préstamos y la construcción de carreteras, ferrocarriles y otros proyectos de infraestructura. En octubre de 2019, Forbes caracterizó las inversiones e infraestructuras de China en África, como un “modelo ganador” que estaba “ayudando a China a vencer a Europa y a Estados Unidos”.

El mismo punto de vista parecía reflejado en posiciones pasadas del gobierno de Estados Unidos. En un discurso el 13 de diciembre de 2018, cuando el entonces asesor de seguridad nacional John Bolton presentó la estrategia de Estados Unidos hacia África, mencionó a China 14 veces. Bolton hizo tres afirmaciones clave sobre China.

Primero, dijo que China apuntó deliberada y agresivamente sus inversiones en la región para obtener una ventaja competitiva sobre Estados Unidos. En segundo lugar, dijo, “China utilizó sobornos, acuerdos opacos y el uso estratégico de la deuda para mantener a los estados de África cautivos de los deseos y exigencias de Pekín. Sus proyectos de inversión están plagados de corrupción. En tercer lugar, dijo que las actividades chinas amenazan la independencia africana, ponen en desventaja a las empresas estadounidenses y representan una “amenaza significativa para los intereses de seguridad nacional de Estados Unidos”. Incluso en el contexto de la creciente competencia global entre Estados Unidos y China, el enfoque de Bolton de la política africana centrado en China fue inusual.

Otras fuentes proporcionan una imagen más detallada y texturizada de la relación competitiva entre China y Estados Unidos en África, y socavan la impresión generalizada de que el dinero que China gasta en proyectos de infraestructura es la razón de su influencia en África. Por ejemplo, el afrobarómetro, [la organización africana de encuestas autorizada], informó en encuestas realizadas en 2019 y 2020 en 18 países africanos que la mayoría de los encuestados colocaron a China y a Estados Unidos en posiciones aproximadamente equivalentes como influyentes externos.

Cuando se les preguntó acerca de sus percepciones sobre la influencia económica y política de varios países, el 59 por ciento de los encuestados africanos veía a China de forma muy positiva y el 15 por ciento más negativa. Las cifras comparables para Estados Unidos fueron similares: 58 por ciento y 13 por ciento. El mismo estudio informó que, cuando se pidió a los encuestados de 18 países africanos que nombraran el mejor modelo nacional de desarrollo, el 32 por ciento citó a Estados Unidos y el 23 por ciento a China.

Curiosamente, un estudio similar del afrobarómetro realizado en 36 países en 2014-2015, informó que el 30 por ciento de los africanos veían a Estados Unidos como el mejor modelo para el desarrollo nacional, frente al 24 por ciento que ve a China de esa manera. Teniendo en cuenta el margen de error estadístico, los estudios sugieren que no habrá cambios, o que estos serán mínimos entre 2015 y 2020.

Los especialistas en relaciones internacionales de China anticipan que la percepción positiva de los africanos hacia Estados Unidos puede seguir aumentando durante la presidencia de Joe Biden. Qian Liwei, subdirector del Instituto de Investigación sobre África del Instituto Chino de Relaciones Internacionales Contemporáneas, afirmó que muchos líderes nacionales africanos, medios de comunicación y académicos esperan que la administración Biden promueva el comercio y una cooperación más estrecha.

Sin embargo, África seguirá siendo importante para China por una serie de razones, como el suministro de recursos para impulsar la creciente economía china, la provisión de un mercado para los productos chinos y la asociación para “construir una comunidad con un futuro compartido“. Los dirigentes de la República Popular China abordan las relaciones de China con los países de África tanto de forma bilateral como a través de mecanismos de coordinación multilaterales como el Foro de Cooperación Chino-Africano para desarrollar relaciones que “aumenten el entendimiento, amplíen el consenso, fortalezcan la amistad y promuevan la cooperación”.

El plan de desarrollo exterior característico de China, la Iniciativa de la Franja y la Ruta, financia el desarrollo de infraestructuras en todo el mundo y, en el caso de África, está destinado a promover conjuntamente un “desarrollo de alta calidad“. La amplia gama de esfuerzos diplomáticos, económicos, de desarrollo y de seguridad de China, garantizará probablemente que siga teniendo importantes canales de influencia en el continente.

Teniendo en cuenta tanto el contexto político como los datos, nuestro equipo de investigación trató de idear un método para comparar la influencia potencial de Estados Unidos y China en los principales países africanos. Al analizar una muestra de cuatro países africanos seleccionados como representativos de África oriental y occidental, llegamos a la conclusión de que tanto China como Estados Unidos poseen una influencia potencial moderada en todos los países africanos estudiados, y que la influencia potencial de China sólo supera por poco la de Estados Unidos.

Es importante destacar que la impresión popular de que la influencia china se basa principalmente en sus políticas de préstamos liberales e inversión en infraestructuras resultó ser cierta sólo en parte. Por ejemplo, la influencia china, en algunos casos, parecía basarse más en factores interpersonales que en la deuda, el comercio o la inversión. Los resultados sugieren que, con modestas inversiones, especialmente en las áreas de comercio y cultura e información, la influencia potencial de Estados Unidos podría aumentar. Extender la metodología del estudio a un conjunto más amplio de países africanos podría ser útil para formular un enfoque constructivo y proactivo de Estados Unidos hacia el continente en una época de competencia entre grandes potencias.

Es importante destacar que la impresión popular de que la influencia china se basa principalmente en sus políticas de préstamos liberales e inversión en infraestructuras resultó ser cierta sólo en parte. Por ejemplo, la influencia china, en algunos casos, parecía basarse más en factores interpersonales que en la deuda, el comercio o la inversión. Los resultados sugieren que, con modestas inversiones, especialmente en las áreas de comercio y cultura e información, la influencia potencial de Estados Unidos podría aumentar. Extender la metodología del estudio a un conjunto más amplio de países africanos podría ser útil para formular un enfoque constructivo y proactivo de Estados Unidos hacia el continente en una época de competencia entre grandes potencias.

Lea también: «Estamos haciendo desaparecer a Estados Unidos»: Controvertidas declaraciones de un académico del régimen chino

Es importante destacar que la impresión popular de que la influencia china se basa principalmente en sus políticas de préstamos liberales e inversión en infraestructuras, demostró ser cierta sólo parcialmente. Por ejemplo, la influencia china, en algunos casos, parecía descansar más en factores de relación entre personas que en la deuda, el comercio o la inversión. Los resultados sugieren que, con inversiones modestas, especialmente en las áreas de comercio, cultura e información, la influencia potencial de Estados Unidos podría incrementarse. Extender la metodología del estudio a un conjunto más amplio de países africanos podría ser útil para formular un enfoque estadounidense constructivo y proactivo hacia el continente en una era de competencia entre grandes potencias.

Un marco para el análisis: influencia potencial

Nuestro estudio distinguió entre el ejercicio real de la influencia y la posesión de la influencia potencial. En una relación bilateral, la influencia potencial consiste en la capacidad de los socios en la relación para proporcionar incentivos y desincentivar el comportamiento del otro. La influencia potencial no es necesariamente positiva ni necesariamente negativa, sino que depende de las circunstancias. Por ejemplo, una gran diáspora china en un país africano podría tener una influencia positiva en términos de beneficios económicos, pero también podría suscitar un resentimiento social y cultural.

Medimos la influencia en cinco áreas derivadas de una versión modificada del modelo diplomático, informativo, militar y económico, conocido como DIME por sus siglas en inglés, ampliamente utilizado para medir la influencia nacional. Los cinco ámbitos de influencia potencial incluidos en este estudio fueron el comercio; la ayuda al desarrollo, la inversión y las finanzas; las relaciones militares; las relaciones diplomáticas y de estado a estado; y las relaciones sociales, informativas y culturales.

Dentro de cada ámbito, identificamos varios indicadores que tendrían una relevancia significativa para las capacidades de Estados Unidos y China de ejercer influencia. Por ejemplo, dentro del ámbito del comercio, identificamos seis categorías que podrían medirse: las exportaciones de China y Estados Unidos; las exportaciones a China y Estados Unidos; los acuerdos comerciales preferenciales; los vínculos de transporte marítimo y de transporte; la existencia de cámaras de comercio chinas o estadounidenses; y el servicio de las compañías aéreas chinas y estadounidenses.

Identificamos un total de 33 indicadores relevantes dentro de los cinco dominios. Las puntuaciones posibles para cada indicador eran cero, uno o dos. Hicimos un promedio de las puntuaciones de los indicadores dentro de cada ámbito y luego se sumaron. Los cinco ámbitos se ponderaron por igual.

Para probar la metodología, elegimos cuatro países africanos -Etiopía, Ghana, Kenia y Liberia- para su estudio y evaluación. Para cada indicador, identificamos al menos una fuente de datos fiable, centrándonos en el periodo 2014-2019. El estudio no tuvo en cuenta explícitamente los vínculos bilaterales históricos con los países africanos. Más bien, nos centramos en las instituciones y relaciones actuales, muchas de las cuales se derivan de relaciones alimentadas durante décadas. A continuación, recopilamos y puntuamos los datos para comparar los resultados de Estados Unidos y China en las 33 categorías de cada uno de los cuatro países.

Los resultados muestran que China es líder pero no dominante

La siguiente tabla contiene las puntuaciones resumidas de la influencia potencial de China y Estados Unidos en los cuatro países estudiados, en una escala de cero [ninguna influencia] a 10 [influencia potencial hegemónica].

Aparte de la observación de que la influencia potencial de China parece ser mayor que la de Estados Unidos en tres de los cuatro países, la observación más interesante que se desprende de las puntuaciones es que todas las puntuaciones resumidas se sitúan en el centro del rango de cero a 10. En otras palabras, la influencia potencial de China y Estados Unidos en cada uno de los cuatro países está más o menos igualada. Estos resultados se corresponden con los de la encuesta del afrobarómetro descrita anteriormente, que concluye que los africanos perciben a Estados Unidos y a China como influencias externas aproximadamente iguales. Curiosamente, la influencia china, aunque se basa en gran medida en el comercio y la inversión, también se apoya en elementos de poder blando. El gran número de ciudadanos chinos económicamente activos en África y de estudiantes africanos presentes en China son poderosos agentes de influencia potencial.

A continuación se presentan las puntuaciones resumidas y un breve comentario para cada uno de los cuatro países estudiados:

Etiopía

Los resultados para Etiopía fueron algo contradictorios. En un país en el que las inversiones chinas obtuvieron una gran atención internacional, las puntuaciones de la influencia china y estadounidense, están relativamente cerca. El liderazgo de Estados Unidos en las relaciones con la defensa, compensa la ventaja china en los ámbitos del comercio y la ayuda al desarrollo y la inversión. La atención de Estados Unidos a la relación militar bilateral – ejercicios conjuntos y modestas transferencias de armas – parece que dio sus frutos en términos de influencia potencial. La diferencia en el área comercial habría sido mayor de no ser por el hecho de que Estados Unidos se convirtió en un importante mercado para las exportaciones etíopes de café y prendas de vestir, esto último facilitado por la Ley de Oportunidades y Crecimiento de África, que el Congreso de Estados Unidos aprobó en 2000 y amplió en 2015.

Ghana

El caso de Ghana ilustra la fuerza del poder blando de China. La influencia potencial de China en Ghana se basa tanto en el ámbito social, informativo y cultural, relativamente blando, como en el ámbito “más duro” del comercio. La ventaja china es especialmente evidente en dos indicadores relacionados con la influencia entre personas: el número de estudiantes ghaneses en China y el número de ciudadanos chinos que viven en Ghana. En ambos indicadores, China lleva la delantera. Aunque los cientos de miles de ciudadanos chinos que viven en Ghana generaron algunas fricciones sociales, las empresas que dirigen son importantes empleadores del sector privado. Los miles de estudiantes ghaneses en China pueden verse como una inversión de China en la influencia futura.

Kenia

Kenia es un ejemplo de la importancia del dominio militar para la influencia estadounidense. La fuerza de Estados Unidos en ese ámbito proporciona dos tercios de la ventaja estadounidense en cuanto a influencia potencial total. La fuerza de Estados Unidos en el ámbito militar, basada en la presencia de tropas y los frecuentes intercambios, se complementa con un liderazgo de Estados Unidos en el ámbito de la diplomacia [estado a estado], en el que la acogida de los líderes kenianos en Washington fue importante. En definitiva, Kenia es un ejemplo de las relaciones oficiales de Estados Unidos que compensan el liderazgo chino en el ámbito comercial.

Liberia

A la luz de la historia de la implicación estadounidense con Liberia desde su fundación, resulta sorprendente que China parezca poseer más influencia potencial: Liberia es el único de los cuatro países estudiados en el que Estados Unidos no supera a China en ninguno de los cinco ámbitos. La influencia estadounidense -que antes se basaba en las inversiones, la asistencia militar y los vínculos culturales- parece haberse disipado en todos los ámbitos. A pesar de los estrechos lazos entre la diáspora liberiana en Estados Unidos y el pueblo de Liberia, China consiguió igualar a Estados Unidos en el ámbito social/informativo/cultural. Esta evolución se debe en gran parte a las modestas, pero constantes, inversiones de China en intercambios educativos. En la actualidad, hay más estudiantes liberianos en China que en Estados Unidos. Las relaciones comerciales y de inversión de China con Liberia también son modestas en términos absolutos, pero son mucho mayores que los niveles de compromiso de Estados Unidos.

¿Por qué es importante este análisis?

Aunque se justifica la realización de más investigaciones y el desarrollo metodológico, de los cuatro casos de prueba se desprende que es posible establecer comparaciones útiles entre las influencias potenciales relativas de China y Estados Unidos en África. El hecho de que China parezca tener mayor influencia potencial que Estados Unidos en tres de los cuatro países no sorprenderá a muchos observadores. Más interesante es que la influencia potencial de China tenga una base tan amplia, que no sólo se apoye en el comercio, sino en los cinco ámbitos. Mientras que las iniciativas chinas de comercio e inversión han acaparado los titulares, las inversiones más discretas de Pekín en programas de intercambio cultural y educativo también parecen haber dado sus frutos en términos de acceso e influencia. Los resultados del enfoque equilibrado de las relaciones de China son más sorprendentes en Liberia, donde la aplicación china del poder blando parece haber neutralizado casi dos siglos de dominio económico y cultural estadounidense.

Otra conclusión del estudio es igualmente importante: el liderazgo chino en cuanto a influencia potencial no es abrumadoramente grande, ni en comparación con la influencia de Estados Unidos, ni en términos absolutos. De hecho, la influencia potencial tanto de China como de Estados Unidos en los cuatro países se sitúa en un rango moderado. Estados Unidos consiguió seguir el ritmo de China en los ámbitos diplomático y de Estado a Estado y militar. Con modestas inversiones en intercambios culturales adicionales, como la Iniciativa de Jóvenes Líderes Africanos, un programa gubernamental que pone en contacto a la nueva generación de líderes africanos y los lleva a Estados Unidos para que estudien, se formen y establezcan contactos, la influencia estadounidense en el ámbito social, cultural y de la información podría aumentar. La Ley de Crecimiento y Oportunidad en África, ahora ampliada, ofrece posibilidades de ampliar el comercio. La iniciativa Prosper Africa que lanzó la administración Trump podría dar un impulso significativo a la inversión estadounidense en el continente.

En resumen, todo está lejos de estar perdido, y unos niveles modestos de atención e inversión podrían aumentar significativamente la influencia potencial de Estados Unidos.

Por último, la metodología y los resultados deberían ser de interés tanto para los analistas como para los responsables políticos. Para los primeros, la metodología ofrece un camino hacia la formulación de comparaciones objetivas de la posible influencia china y estadounidense. Para los segundos, las comparaciones resultantes de la metodología son un medio para trascender las evaluaciones subjetivas de la eficacia de los enfoques chino y estadounidense sobre los países y gobiernos africanos. Al poner de relieve las áreas de fuerza y debilidad relativas en las posiciones de China y Estados Unidos, los análisis podrían contribuir a la formulación de políticas estadounidenses más centradas y decisivas hacia los países de África.

Los resultados de nuestro estudio, por parciales que sean, indican que un enfoque de Estados Unidos hacia los países de África que se base en áreas de fortaleza: la asistencia para el desarrollo, especialmente en el área de la salud; apoyo a la inversión; asistencia de seguridad en la lucha contra el extremismo; y ampliación de las iniciativas entre personas- daría más frutos que una política derivada principalmente de los imperativos de la competencia entre las grandes potencias.

Este artículo fue publicado originalmente en War on The Rocks el 6 de mayo de 2021.

Autores: George Ward, Eric Kiss y Pat Savage

Pincha aquí para despertar